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Cacao: Origen, Beneficios, Propiedades y valor nutricional

El cacao o cacaotero es un superalimento. Es la base del chocolate, así como de una gran diversidad de productos alimenticios. Popular en bebidas, postres e incluso cremas. ¡Si! El cacao es “alimento de los dioses”. De hecho, ese es el significado de su nombre científico. Y no es exagerado, ya que proporciona 50 nutrientes y componentes bioactivos que favorecen la salud en general.

En esta entrada hablaremos del origen del cacao, así como sus propiedades nutricionales y farmacológicas.

¿Qué es el cacao?

Es un árbol de hoja perenne que crece en climas húmedos y calientes. El nombre científico es Theobroma Cacao, también conocido como cacaotero. Es natural de América, destacándose en Venezuela, Colombia, Brasil, Perú, Bolivia, Ecuador y Trinidad y Tobago.

El cacao es el fruto del árbol o el producto que ha salido del mismo después de un proceso de fermentación, secado, limpieza, selección y tueste.

Cabe destacar que el fruto de este árbol difiere de la presentación habitual que se ofrece en los mercados. Su fruto se le conoce como “mazorca” en el que hay entre 30 a 40 semillas.

La presentación más habitual del cacao es el chocolate, el cual aporta carbohidratos y proteínas benéficas para el organismo.

Valor nutricional del cacao

El valor nutricional del cacao es muy destacado. Por cada 100 gramos de cacao se obtiene:

Calorías: 228 kcal

Grasas: 14 gramos

Proteínas: 20 gramos

Hidratos de carbono: 58 gramos

Vitamina B6: 0,16 mg

Vitamina B1: 0,37 mg

Cafeína: 230 mg

Hierro: 13,9 mg

Calcio: 128 mg

Ácido fólico: 38 mg

Potasio: 2 gramos

Magnesio 500mg

Fósforo 500 mg

Sodio 0,2 mg

Cabe destacar que estos valores pueden cambiar ligeramente si se trata de cacao en polvo azucarado, soluble. Al mismo tiempo, si se trata de cacao con leche la cantidad de calorías, será mucho mayor.

Origen del cacao

El cacao es de origen selvático, es decir amazónico. Sin embargo, los primeros registros se ubican en México, de tal forma que se presume que hace miles años los mesoamericanos lo encontraron y transportaron hasta México. Allí era muy popular, ya que se le veneraba. De hecho, la cultura olmeca lo utilizaba en sus rituales.

Registros históricos señalan el cacao como la base de muchas bebidas de la élite de la cultura maya. En Europa se llegó a conocer el cacao después de la conquista y colonización de América.

Variedades del Cacao

Aunque hay diversas variedades del Cacao, se pueden señalar al menor tres, que son los principales:

  • Cacao criollo. Es el más selecto y el que usan para hacer chocolates de alta calidad. El 10% del chocolate del mundo se hace con este cacao. Es muy caro.
  • Cacao forastero (campesino). Es el que se usa más popularmente y tiene un sabor más tostado. Su coste es asequible.
  • Cacao trinitario. Es la combinación de los dos cacaos anteriores (cacao híbrido).

Propiedades medicinales del Cacao

El cacao aporta vitamina A, B y minerales esenciales que benefician la salud de los huesos e incluso fortalecen el sistema inmunitario. Cabe destacar que las grasas que proceden de la manteca de cacao tiene ácido esteárico, el cual no aumenta el nivel de colesterol en la sangre.

A continuación, indicaremos las principales propiedades del cacao.

  • El cacao aporta fibra lo que ayuda al tránsito intestinal.
  • Es rica en antioxidantes en su presentación más pura.
  • Tiene efectos analgésicos, antiinflamatorios y antimicrobianos.
  • Cuenta con flavonoides que benefician la salud de la piel.
  • Tiene propiedades vasodilatadoras, que favorecen la circulación sanguínea y reducen la presión arterial.
  • Dispone de teobromina, el cual ayuda a reducir el estrés.

Beneficios del cacao en la salud

Este alimento se consume desde hace miles de años. Sin embargo, estudios científicos recientes acreditan sus propiedades medicinales. Su consumo regula el metabolismo, tiene efectos benéficos preventivos en diversas patologías.

  • Previene trastornos cardiovasculares. Su contenido en polifenoles estimula las defensas del organismo, a su vez que inhibe la elevación del colesterol malo. Según el Departamento de Metabolismo y Nutrición, instituto de Ciencia y Tecnología de Alimentos y Nutrición (ICTAN) señala que el “chocolate tiene efectos beneficiosos en la salud cardiovascular”.
  • Previene la anemia. Su aporte en hierro incide en los niveles de hemoglobina (glóbulos rojos).
  • Aporta energía. El cacao puro aporta 228 calorías. Sin embargo, la presentación de chocolate puede dar hasta 600 calorías por cada 100 gramos. Esto es beneficioso para los deportistas que requieren de energía extra para realizar grandes entrenamientos.
  • Mejora el estado de ánimo. Su aporte en flavonoides, feniletilamina y serotonina incide en la actividad cognitiva (endorfinas cerebrales) generando cambios en el estado anímico, produciendo placer, euforia y excitación. Los efectos se perciben en una sensación de “felicidad” tras su consumo. Según algunos estudios realizados por la Facultad de Ciencias de la Nutrición y Alimentos de la Universidad de Ciencias y Artes de Chiapas el “chocolate combate la depresión leve”.
  • Combate el envejecimiento prematuro. El cacao es antioxidante y actúa contra los radicales libres responsables de causar el envejecimiento prematuro. Se usa en tratamientos antiedad, antimanchas, anticelulíticos. El cacao dispone de componentes que aportan elasticidad e hidratación a la piel, por esa razón se usa en productos cosméticos.

¿Cómo se usa el cacao?

El uso del cacao es amplio. Sin embargo, su uso más habitual es mediante el consumo en postres o bebidas. A pesar de ello, se pueden señalar algunos de los usos industriales.

  • Manteca de cacao. Es útil en la industria farmacéutica y la cosmética. Con ella se elaboran cremas humectantes para la salud de la piel, jabones, champús, etc. También se puede conseguir productos de maquillaje (labiales de cacao).
  • Cáscara: Esta presentación es útil como alimento del ganado bovino.
  • Cenizas de cáscara de cacao: Se utiliza como abono y para hacer jabones.
  • En la cocina. Se realiza jugo de cacao para hacer jaleas y mermeladas. El polvo de cacao es útil para realizar postres y bebidas calientes (atol).
  • Pasta o licor de cacao: Se utiliza para hacer chocolate. El cacao también se usa para elaborar bebidas alcohólicas.

Recomendaciones y contraindicaciones del cacao

A continuación, señalaremos algunas recomendaciones a fin de que el consumo o uso del cacao sea seguro.

  • No se debe comer en exceso. Su alto porcentaje en calorías puede afectar el peso corporal a largo plazo. Se recomienda el consumo de cacao con poca azúcar y por supuesto en pequeñas dosis.
  • Puede producir nerviosismo. El cacao afecta el comportamiento cognitivo, por lo tanto es estimulante, lo que puede ocasionar cuadros de nerviosismo. Los pacientes hipertensos deben tomarlo con precaución.
  • Mascotas. El chocolate es tóxico para perros y gatos.
  • En conclusión, los productos derivados del cacaotero son beneficiosos para la salud en general. Sin embargo, se debe consumir con cuidado a fin de que no se generen efectos secundarios.
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Doctor Luis Miguel Salvador Grande Número colegiado 3704715 : Asesor Médico y Nutricional de MFB myfitbody. Licenciado en medicina y cirugia por Facultad de Medicina de la Universidad de Salamanca master en medicina cirugia cosmetia y nutrición por el Hospital de la Santa Cruz y San Pablo en Barcelona experto en emergencias sanitarias.
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